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Idées fausses sur la vaccination

Idée fausse n°9 :
Les vaccins provoquent l'autisme

Le 3 octobre 1999, CNN a diffusé une émission au cours de laquelle les parents de Liam Reynolds, âgé de trois ans, ont déclaré qu'il était devenu autiste 2 semaines après avoir reçu le vaccin contre la rougeole, les oreillons et la rubéole (ROR) [1]. Le programme comprenait l’opinion du Dr Stephanie Cave, un médecin de la Louisiane « se spécialisant dans le traitement de l'autisme par un régime et des suppléments nutritionnels » [2]. Un responsable de l'Académie américaine de pédiatrie a expliqué pourquoi il n'y avait aucune raison de croire qu'il existe un lien entre l'autisme et la vaccination. Mais les spectaculaires vidéos de l'enfant « avant et après » ont probablement eu assez de répercussions pour persuader de nombreux parents d'éviter de faire vacciner leurs enfants. Le présentateur du programme a déclaré qu'il y avait eu « une augmentation déconcertante du nombre d'enfants chez lesquels l'autisme avait été diagnostiqué ». Cependant, le nombre de diagnostics peut refléter une augmentation du nombre de cas signalés plutôt qu'une augmentation de l'incidence réelle.

L’autisme est un trouble chronique du développement, caractérisé par des problèmes d’interaction sociale, de communication, ainsi que par une restrictivité et une répétitivité des intérêts et des activités. L’autisme peut être observé initialement comme un trouble de l’attachement dans la petite enfance, mais il est le plus souvent identifié pour la première fois chez les enfants en bas âge, principalement des garçons de 18 à 30 mois. Les garçons sont 3 à 4 fois plus susceptibles d'être atteints d'autisme que les filles. Les filles en tant que groupe peuvent toutefois être plus gravement touchées. Le diagnostic correct de l'autisme repose sur un historique précis du développement, axé sur les comportements typiques de l'autisme, et sur une évaluation des compétences fonctionnelles. Environ 75 % des personnes atteintes d'autisme présentent un retard mental. Moins de 5 % des enfants présentant des traits autistes ont un X fragile ou une autre anomalie chromosomique connue. Bien qu'une guérison ne soit pas possible, l'autisme peut être traité. Les symptômes associés à l'autisme s'améliorent souvent au fur et à mesure que les enfants acquièrent le langage et apprennent à communiquer leurs besoins.

Dans la plupart des cas d'autisme, il n’y a pas de cause apparente. Des causes biologiques ont parfois été identifiées, bien qu'aucune ne soit propre à l'autisme. Certains facteurs prénatals comprennent la rubéole intra-utérine, la sclérose tubéreuse, des anomalies chromosomiques telles que le syndrome de Down, ainsi que des anomalies cérébrales telles que l'hydrocéphalie. Des affections postnatales fréquemment associées à l’autisme sont la phénylcétonurie non traitée, les spasmes infantiles et l’encéphalite à herpès simplex. Cependant, dans la majorité des cas, aucune cause sous-jacente ne peut être identifiée.

La théorie actuellement préférée par de nombreux experts est que l'autisme est un trouble d'origine génétique survenant avant la naissance [3]. Des études avec des personnes autistes ont révélé des anomalies dans les structures cérébrales, apparaissant au cours des premières semaines du développement fœtal [4]. Les données en faveur de la génétique comme cause importante mais non exclusive de l'autisme incluent un risque de récurrence de 3 à 8 % dans les familles avec un enfant affecté. Un groupe de travail réuni par les Instituts nationaux de la santé (NIH) en 1995 est parvenu à un consensus sur le fait que l'autisme est une maladie génétique. Une question non résolue par le groupe était le rôle des facteurs immunitaires dans les troubles du spectre autistique. Il a été suggéré que des études étaient nécessaires pour clarifier la situation.

Aucune preuve de lien

Certains parents d’enfants autistes estiment qu’il existe un lien entre le vaccin contre la rougeole, les oreillons et la rubéole (ROR) et l’autisme. Cependant, il n'y a aucune raison valable de croire qu'un vaccin puisse causer l'autisme ni un autre trouble du comportement. Typiquement, les parents remarquent d’abord les symptômes de l’autisme lorsque leur enfant commence à avoir des difficultés à parler après l’âge d'un an. Le vaccin ROR est administré pour la première fois à l’âge de 12 à 15 mois. Puisqu'il s'agit également de l’âge où l'autisme devient généralement apparent, il n'est pas surprenant que dans certains cas l'autisme suive la vaccination ROR. Cependant, l'explication de loin la plus logique est qu’il s’agit d’une coïncidence, pas d’une relation de cause à effet.

Si le vaccin anti-rougeoleux ou tout autre vaccin provoquait l'autisme, ce devrait être un événement très rare, car des millions d'enfants ont reçu des vaccins sans effets néfastes pour la santé. Le seul fait établissant un lien entre le vaccin ROR et l'autisme a été publié dans le journal britannique Lancet en 1998 [5]. Un éditorial publié dans le même numéro émettait cependant des doutes quant à la validité de l’étude [6]. Sur la base de données provenant de 12 patients, le Dr Andrew Wakefield (un gastro-entérologue britannique) et ses collègues ont émis l'hypothèse que le vaccin ROR pouvait être la cause possible de problèmes intestinaux entraînant une diminution de l'absorption de vitamines et de nutriments essentiels, entraînant des troubles du développement comme l'autisme. Aucune analyse scientifique n'a toutefois été rapportée pour étayer cette théorie. Il est difficile de juger si cette série de 12 cas représente un syndrome clinique inhabituel ou unique, sans connaître la taille de la population de patients et la période au cours de laquelle les cas ont été identifiés. Si par exemple des patients autistes étaient adressés à la consultation des chercheurs, la série de cas rapportés pourrait simplement refléter un biais de référence. De plus, l'hypothèse selon laquelle l'autisme pourrait être causé par une mauvaise absorption de nutriments en raison d'une inflammation de l'intestin est insensée et n'est pas étayée par les données cliniques. Dans au moins 4 des 12 cas, les problèmes de comportement sont apparus avant l'apparition des symptômes de la maladie intestinale inflammatoire. En outre, depuis la publication de leur rapport initial en février 1998, Wakefield et ses collègues ont publié une autre étude dans laquelle des tests de laboratoire très spécifiques, chez des patients atteints d’une maladie intestinale inflammatoire (c.-à-d. le mécanisme proposé de l'autisme après la vaccination ROR), étaient négatifs pour le virus de la rougeole [7, 8].

D'autres investigations récentes ne soutiennent pas non plus d'association causale entre le ROR (ou d'autres vaccins contenant le virus de la rougeole) et l'autisme ou la maladie intestinale inflammatoire (MII) [9-13]. Au cours d'une investigation, un groupe de travail sur le vaccin ROR de la Commission britannique sur la sécurité des médicaments (1999) avait été chargé d'évaluer plusieurs centaines de rapports recueillis par un cabinet d'avocats, concernant l'autisme, la maladie de Crohn ou des troubles similaires survenant après administration d’un vaccin ROR ou RR (rougeole-rubéole). Le groupe de travail a procédé à un examen systématique et normalisé des informations des parents et des médecins. Tout en reconnaissant qu’il était impossible de prouver ou de réfuter les associations suggérées (en raison de la qualité variable des données, de la sélection biaisée des cas et de l’absence de groupe contrôle), le groupe de travail a conclu que les informations disponibles « ne soutenaient pas les associations causales suggérées ni ne suscitaient d’inquiétudes quant à la sécurité des vaccins ROR ou RR ». [12] En mars 2000, un rapport du Medical Research Council a conclu qu'entre mars 1998 et septembre 1999 aucun nouvel élément de preuve n'avait suggéré l'existence d'un lien de causalité entre le ROR et l'autisme ou une MII [13]. L'American Medical Association est arrivée à la même conclusion.

Une étude réalisée par Taylor et ses collaborateurs fournit des preuves fondées sur la population qui permettent de surmonter bon nombre des limitations rencontrées par le groupe de travail et par Wakefield et ses collègues [14,15]. Les auteurs ont identifié tous les 498 cas connus de troubles du spectre autistique (TSA) dans certains districts de Londres, nés en 1979 ou après, et les ont reliés à un registre de vaccination régional indépendant. Les TSA incluent l’autisme classique, l’autisme atypique et le syndrome d’Asperger, mais les résultats sont similaires lorsque les cas d’autisme classique sont analysés séparément. Les auteurs ont noté :

  • Le nombre connu de cas de TSA a augmenté depuis 1979, mais il n’y a pas eu de hausse après l’introduction du vaccin ROR en 1988.
  • Les cas vaccinés avant l'âge de 18 mois avaient, au moment du diagnostic, le même âge que les cas vaccinés après l'âge de 18 mois ou non vaccinés, ce qui indique que la vaccination ne donne pas lieu à une expression plus précoce des caractéristiques autistiques.
  • À l'âge de deux ans, la couverture vaccinale ROR était presque identique parmi les cas de TSA à celle des enfants de la même cohorte de naissance dans toute la région, ce qui prouve l'absence totale de lien avec la vaccination.
  • Le premier diagnostic d'autisme ou les premiers signes de régression comportementale n'étaient pas plus susceptibles de se produire au cours des périodes suivant la vaccination que pendant les autres périodes.
  • Il y avait une faible association statistique entre le vaccin ROR et l'inquiétude initiale des parents, mais cela semble être dû à la difficulté des parents de se souvenir de l'âge précis du début et à une préférence pour un âge approximatif de 18 mois.

Une étude de la population d'enfants de deux communautés en Suède n'a également mis en évidence aucune association entre la vaccination ROR et l'autisme [16]. Cette étude n'a révélé aucune différence entre la prévalence de l'autisme chez les enfants nés après l'introduction du vaccin ROR en Suède et chez les enfants nés plus tôt.

En janvier 1990, un comité de l'Institut de médecine examinant d'éventuels effets sur la santé associés au vaccin diphtérie-coqueluche-tétanos (DCT) a conclu qu'il n'existait aucune preuve indiquant une relation de cause à effet entre le vaccin DCT, ou le composant du vaccin DCT contre la coqueluche, et l'autisme [17]. De plus, les données obtenues auprès du Système de surveillance des événements indésirables survenus après la vaccination (MASAEFI) des CDC n'ont révélé aucun cas d'autisme survenu dans les 28 jours suivant la vaccination par le DCT de 1978 à 1990, période au cours de laquelle quelque 80,1 millions de doses de vaccin DCT ont été administrées aux États-Unis. De janvier 1990 à février 1998, seuls 15 cas de trouble de comportement autistique après vaccination ont été signalés au Système de déclaration des événements indésirables liés aux vaccins (VAERS). En raison du petit nombre de déclarations sur une période de 8 ans, les cas signalés risquent fort d'être des coïncidences, sans rapport, survenues au moment de la vaccination. Les vaccins les plus fréquemment cités dans les rapports étaient le DCT (diphtérie, coqueluche, tétanos), le VPO (vaccin antipoliomyélitique oral) et le ROR. Les autres vaccins signalés comme pouvant être associés à l'autisme étaient ceux contre l’Haemophilus influenzae de type B et l'hépatite B.

En 2000, l’American Academy of Pediatrics a réuni un groupe multidisciplinaire d’experts chargés d’examiner les connaissances acquises sur le développement, l’épidémiologie et la génétique des TSA, ainsi que sur les associations possibles avec les MII et le vaccin contre la rougeole et le ROR. Le groupe a conclu :

Bien que l’association possible avec le vaccin ROR ait attiré beaucoup d’attention du public et des personnalités politiques et que beaucoup aient tiré leurs propres conclusions sur la base d’expériences personnelles, les preuves disponibles ne permettent pas de supposer que le vaccin ROR cause l’autisme ou les troubles associés ou les MII. L’administration séparée du vaccin antirougeoleux, antiourlien et antirubéoleux aux enfants ne présente aucun avantage par rapport à l’administration du vaccin combiné ROR et elle entraînerait une immunisation retardée ou manquée. Les pédiatres doivent travailler avec les familles pour faire en sorte que les enfants, dès la deuxième année de leur vie, soient protégés contre ces maladies évitables. Des efforts scientifiques continus doivent être consacrés à l'identification des causes des TSA [18].

Le fait que l'autisme soit diagnostiqué au cours de la deuxième ou de la troisième année de la vie ne signifie pas qu'il a commencé à cet âge. Des analyses de films amateurs réalisés à partir de la naissance ont montré que la plupart des enfants diagnostiqués comme autistes au cours de la deuxième ou de la troisième année présentent des signes anormaux dès la première année - et certains présentent même des anomalies à la naissance [19-26].

L'Étude nationale sur l'encéphalopathie infantile (NCES) a récemment été examinée pour déterminer s'il existait un lien entre le vaccin antirougeoleux et les événements neurologiques. Des chercheurs anglais n’ont trouvé aucune indication selon laquelle le vaccin antirougeoleux contribuerait au développement de déficits éducatifs et comportementaux ni d’autres signes possibles de lésions neurologiques à long terme [27].

La plupart des personnes ne présentent aucun effet indésirable après avoir reçu un vaccin ROR. Environ 5 à 15 % des patients vaccinés peuvent présenter de la fièvre, 5 à 12 jours après la vaccination par un vaccin ROR, et 5 % peuvent développer une éruption cutanée. Des affections du système nerveux central, notamment des encéphalites et des encéphalopathies, ont été signalées à une fréquence inférieure à une par million de doses administrées. En juillet 2002, après que Wakefield eut témoigné devant un comité du Congrès américain présidé par un opposant au vaccin, le Dr Michael Fitzpatrick (médecin généraliste britannique et parent d'un enfant autiste) a accusé Wakefield d’avoir « décidé de se retirer de la science médicale pour rejoindre le monde des dogmes pseudo-scientifiques, des célébrités médiatiques et des campagnes populistes ». [29] Dans une analyse dévastatrice du comportement de Wakefield et de Paul Shattock, un pharmacien opposé au vaccin qui dirige la prétendue unité de recherche sur l'autisme à l'Université de Sunderland, Fitzpatrick a déclaré :

Il existe actuellement un réseau florissant de laboratoires privés proposant des analyses d'urines et de sang du type de celles effectuées par M. Shattock, sans aucune valeur diagnostique reconnue. Un important secteur commercial vend des suppléments diététiques, des vitamines, des minéraux, des enzymes et toutes sortes de produits diététiques spéciaux, sans valeur thérapeutique démontrée. La caractéristique commune aux tests et aux suppléments est leur coût exorbitant, ce qui donne à penser que ces interventions de colportage sans valeur avérée, souvent destinées à des parents désespérés, fréquemment à faibles revenus, génèrent de gros profits.

Il y a d'autres bénéficiaires de la campagne anti-ROR. Certains médecins généralistes privés réalisent actuellement des bénéfices de plusieurs centaines pour cent grâce à la vente de vaccins distincts. Des avocats collectent avec empressement des honoraires d’aide juridique en faisant en sorte que les parents espèrent obtenir une indemnisation substantielle pour des préjudices allégués liés au ROR, par le biais de poursuites judiciaires. Il n'est pas surprenant qu’ils soient des partisans enthousiastes de la croisade du Dr Wakefield. Il semble que les journalistes d'investigation britanniques soient tellement épris du charisme du Dr Wakefield et tellement crédules à l'égard de la science-poubelle qu'ils hésitent à enquêter sur les véritables abus engendrés autour de la campagne anti-ROR [29].

Comme avec l'administration de tout agent pouvant provoquer de la fièvre, certains enfants peuvent présenter des convulsions fébriles. La plupart des cas qui suivent la vaccination antirougeoleuse sont de simples crises fébriles qui affectent des enfants sans facteur de risque connu. Un risque accru de convulsions fébriles peut survenir chez les enfants ayant des antécédents de convulsions.

En définitive

Il n’existe aucune donnée prouvant que le vaccin antirougeoleux augmente le risque de développer l’autisme ni aucun autre trouble du comportement [28]. Les avantages connus dépassent largement les risques inconnus. Les CDC continuent de recommander deux doses de vaccin ROR à tous les enfants chez lesquels il n’y a pas de contre-indication médicale connue. La première dose est recommandée entre 12 et 15 mois et la deuxième entre 4 et 6 ans ou entre 11 et 12 ans [30,31].

Pour garantir la sécurité des vaccins, les CDC, la FDA, les Instituts nationaux de la santé (NIH) et d'autres agences fédérales américaines examinent régulièrement toute nouvelle preuve suggérant des problèmes potentiels de sécurité des vaccins. Actuellement, les CDC mènent une étude dans la région métropolitaine d’Atlanta afin d’évaluer plus avant toute association possible entre la vaccination ROR et l’autisme.

La vaccination antirougeoleuse a entraîné une diminution spectaculaire de l'incidence de la rougeole, qui est parfois mortelle. Je crois que la manière dont CNN a traité cette question était extrêmement irresponsable et qu’elle entraînera la mort d'enfants dont les parents ont peur de voir leurs enfants se faire vacciner.

 

Pour plus d'informations:

  • Dossier d’information ROR de l’Autorité de Lacashire Est, avril 2001.

 

Références:

  1. A question of harm. CNN & Time broadcast, Oct 3, 1999.
  2. La mère de Liam, Shelley H. Reynolds, a fondé et est présidente de Unlocking Autism (Déverrouillage de l’autisme), une organisation destinée à « amener les problèmes de l'autisme des foyers individuels à l’avant-plan d’un dialogue national ». Le Dr Cave fait partie du conseil d’administration et est décrite sur le site Web comme « une dirigeante et une championne des thérapies parallèles qui semblent agir chez beaucoup de nos enfants. Elle croit en l'utilisation de médicaments en dernier recours, se concentrant plutôt sur la détermination de la biochimie unique de chaque enfant et sur la recherche d'un équilibre grâce à des suppléments nutritionnels et des interventions diététiques ». L'idée que l'autisme représente un déséquilibre nutritionnel est absurde.
  3. Piven J. The biological basis of autism. Current Opinion in Neurobiology 7:708-712, 1997.
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  5. Wakefield AJ and others. Ileal lymphoid nodular hyperplasia, non-specific colitis, and regressive developmental disorder in children. Lancet 351:637-641, 1998.
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Cette page a été révisée le 17 novembre 2002.

Traduction en français le 12 mars 2019 par le Dr Jacek Sierakowski.

Dernière mise à jour le 12 avril 2019.

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