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La réflexologie: une vue de près

Stephen Barrett, M.D.

La réflexologie, aussi appelèe thérapy de zone, est basée sur la notion que chaque partie du corps est représentée sur les mains et pieds et que l'application de pression sur des zones spécifiques dans les mains et pieds peut avoir des effects thérapeutiques sur d'autres parties du corps. La plupart des partisans prétendent que:

  • Le corps est divisé en 10 zoness longitudinales  -- cinqu sur chaque côté du corps.
  • Chaque organe ou partie corporelle est représentée sur les mains et les pieds.
  • Le pratiquant peut déceler des anomalies et faire un diagnostic en palpant les mains et les pieds
  • Un massage ou une pression sur chaque zone peut stimuler un courant d'énergie, de circulation sanguine, de nutritifs et des transmissions aux terminaisons nerveuses à la zone corporelle correspondante et par le fait même soulager des malaises dans ces zones.

Les acheminements postulés par les réflexologues n'ont pas été démontrés anatomiquement, ce qui suggère qu'ils n'existent pas. Des raisonnements semblables sont utilisés par les iridologues (qui croient que les marques ou taches dans les yeux représentent des maladies à travers l'organisme) et les acuponcteurs auriculaires qui "font une carte" des organes sur le pavillon de l'oreille (un homuncule dans la postion fétale). La méthodologie est semblable dans les deux cas; et des commentateurs considèrent qu'appliquer une pression sur "les points  d'acuponcture" sur l'oreille ou ailleurs serait des formes de réflexologie, mais la plupart des gens l'appèlerait 'acupression' ("acuponcture sans aiguilles"). Le site web de Reflexology Research montre des schemas pour la réflexologie des mains et pieds. Les coûts que j'ai vu annoncés vont de 35$ à 100$ par scéance.

La plupart des réflèxologues prétendent que leurs procédures peut soulager le stress, qui est probablement un stress quotidien. Toutefois, plusieurs réflèxologues décrivent le stress dans une terminologie qui ne correspond pas aux connaissances scientifiques. Kevin et Barbara Kunz, par exemple, déclarent:

Les zones réflexes des pieds d'une personne reflètent sa tension générale qui est le résultat de son adaptation au stress durant sa vie. Les signaux de stress dans les pieds sont une carte pour le réflèxologue. Quel que soit l'endroit du signal au pied, c'est un signe que le stress et ses effets ont commencé à s'accumuler dans les parties correspondantes du corps [1].

Plusieurs partisans déclarent que la réflèxologie des pieds puisse dépurer l'organisme des toxines, stimuler la circulation, aider à perdre du poids, et améliorer la santé des organes à travers le corps. D'autres ont rapporté du succès dans le traitement des maux d'oreilles, l'anémie, l'éneurésie, la bronchite, les convulsions chez les nourissons, les hémorrhoides, le hocquet, la surdité, la perte de cheveux, l'emphysème, les troubles prostatiques, les maladies cardiaques, une glande thyroïde hyperactive, les pierres rénales, des troubles hépatiques, le prolapsus rectal, les testicules non descendus, la paralysie intestinale, les cataractes, et l'hydrocéphalie (une condition dans laquelle un excès de liquide qui entoure le cerveau peut causer une pression qui endommage le cerveau). Certains prétendent "équilibrer l'énergie et stimuler la guérison ailleurs dans l'organisme." [2].  Un pratiquant a même prétendu avoir allongé une jambe qui était un pouce plus courte que l'autre. Il n'y a pas d'appui scientifique pour ces déclarations.

La réflèxologie a été introduite aux États-Unis en 1913 par William H. Fitzgerald, M.D. (1872-1942), un oto-rhino-laryngologue qui l'a appelé "thérapie de zones". Comme noté dans le schéma à droite, il utilisait des lignes verticales pour diviser le corps en 10 zones. Eunice D. Ingham (1899-1974) a développé la réflèxologie davantage dans les années '30s et '40s, se concentrant sur les pieds [3]. Mildred Carter, une ancienne élève d'Ingham, par la suite a fait la promotion de la réflèxologie comme une méthode médicale miraculeuse [4-6]. Un bulletin de son éditeur déclarait:

Non seulement la nouvelle Réflèxologie Corporelle ("Body Reflexology") vous permet de guérir les pires maladies avec sécurité et de façon permanente, elle peut même être efficace pour inverser le processus de vieillissement, selon Carter. Dites adieu à vos rides, votre peau sèche, vos taches brunâtres, vos imperfections cutanées -- avec Body Reflexology vous pouvez vous donner un 'facelift' (lifting ou déridage) à la maison sans inconfort ou chirurgie défigurante [7].

 

Certains réflèxologues qui nient faire des diagnostics ou guérir des maladies prétendent que la majorité des problèmes de santé sont reliés au stress et qu'ils peuvent aider les gens en soulageant le "stress" associé avec des maladies diverses des organes [1]. Ce genre de paroles ambigües est semblable aux prétentions des chiros que les "subluxations"  diminuent la résistance à la maladie et qu'en "ajustant" la colonne lombaire pour corriger les subluxations va améliorer la santé. Les dix livres que j'ai analysé mentionnent une foule de maladies que la réflèxologie est supposée avoir aidé.

Pauline Wills, auteur de Reflexology and Colour Therapy Workbook, enseigne que les couleurs peuvent être appliquées à des "zones où une anomalie a été diagnostiquée mais qui aurait produit aucun symptôme évident dans l'organisme." Elle déclare que l'application peut être faite en imaginant des couleurs transmises à travers la main du pratiquant ou si le pratiquant est sensible aux couleurs, ils peuvent les visualiser projetées ou en utilisant le "reflexology crystal torch." [8]

Observations personnelles

Pandant les années '90, j'ai observé au moins sept réflèxologues des pieds à l'oeuvre durant des expositions de santé. Dans la plupart des cas, le processus semblait un massage ordinaire prolongé des pieds avec peu de communication entre les pratiquants et leurs clients. Mais à un exhibit, les pratiquants déclaraient qu'ils pouvaient réduire le stress, dépurer l'organisme de toxines, augmenter la circulation, aider dans la perte de poids, et améliorer la santé des organes à travers le corps. J'ai subi une scéance de 15 minutes durant laquelle le pratiquant a palpé mon pied pour fins de diagnostic et puis l'a massé pour des buts "thérapeutiques". Durant l'année précédente, j'avais une douleur à une épaule suite à une inflammation d'un tendon qui frottait une surface osseuse dans l'articulation de mon épaule. Une évaluation médicale a conclu que le traitement approprié serait une chirurgie arthroscopique durant laquelle la surface osseuse serait modifiée pour éviter d'irriter le tendon. Le réflèxologue prétendait qu'il pourrait déceler le problème de l'épaule en palpant mon pied gauche, que le stress en était la cause, et qu'une pression sur le pied -- probablement pendant quelques scéances -- pourrait solutionner le problème. Son "traitement", qui a duré 10 minutes, consistait en un massage du pied et à quelques reprises, en une forte pression sur la plante du pied, une procédure qui était assez douloureuse. Le "traitement", évidemment, n'a fait aucun bien à mon épaule douloureuse. Quelques mois plus tard, j'ai subi la chirurgie en question, qui a guéri le problème une fois pour tout.

La formation, "les pièces d'identité" et le status légal

Puisque la réflèsologie n'est pas reconnue légalement, il n'y a aucune formation nécessaire pour pratiquer la réflèxologie ou s'appeler un réflèxologue. Toutefois, quelques infirmières et masso-thérapeutes offrent la réflèxologie une partie de leur pratique licenciée. Certains cours sont accrédités comme éducation continue pour les infirmières et masso-thérapeutes. La source la plus annoncée de formation est probablement le International Institute of Reflexology, de St Petersburg, en Floride, qui déclare avoir  25 000 membres à travers le monde [9]. Son colloque sur l'"Original Ingham Method of Foot Refexology" est dirigé par le neveu d'Ingham, Dwight Byers. Son statut "Certified Member" requiert 200 heures d'instruction en plus d'examens écrits et pratiques. À ma connaissance, cette procédure de certification n'a ni de reconnaissance légale ou médicale. Le site web de l'institut déclare:

La Ingham Method™ of Reflexology est utilisée principalement pour réduire la tension. Les médecins sont d'accord que plus de 75% de nos problèmes de santé peuvent être reliés au stress nerveux et à la tension. La réflèxologie améliore l'aprovisionnement nerveux et sanguin et aide la nature à se normaliser.

Le International Institute of Reflexoloy veut être très clair qu'il ne prétend pas enseigner la pratique médicale sous aucune forme; et que l'Ingham Method™ of Reflexology n'est pas un substitut pour le traitement médical conventionnel.

La réflèxologie est une modalité unique dans le domaine de la santé. Son but n'est pas de traiter ou diagnostiquer une condition médicale spécifique, mais de promouvoir une meilleur santé et le bien-être de la même façon qu'un exercice ou un régime de diète. Sa pratique ne doit pas être comparée au massage ou toute autre procédure manipulative.

Une brochure pour un colloque Byers au Big Sky Somatic Institute le cite comme déclarant:

Quand un réflèxologue se concentre sur chaque réflexe, il déclanche une décharge de stress et de tension dans la zone correspondante du corps, aussi bien qu'une réponse globale de relaxation. Cette décharge de tension débloque les impulsions nerveuses et améliore la circulation sanguine dans toutes les parties du corps. Parce que la réflèxologie fait son travail de l'intérieur, elle a aussi un effet d'équilibre sur chaque glande, organe et région de l'organisme......" [10]

Poser un diagnostic ou traiter une maladie est la pratique de la médecine et il serait illégal pour qui qui ce soit qui n'a pas le droit professionnel de faire de telles choses. Même si beaucoup posent un diagnostic et traitent des maladies, je ne suis pas au courant de poursuites quelconques reliées. Dans certains états qui donnent le droit de pratique à des masso-thérapeutes, des réflèxologues pourraient aussi être poursuivis de pratique comme masso-thérapeutes sans être licenciés [11].

Les sandales, les garnitures intérieures des chaussures, les gadgets de massage des pieds et une housse de volant (steering wheel cover) basés sur la théorie de réflèxologie sont vendus. Selon moi, aucun de ces produits a un raisonnement plausible ou aurait été évalué scientifiquement. Toute prétentions médicales faites pour de tels produits les rendraient des "appareils médicaux" légalement qui ne pourraient pas être vendus sans l'approbation de la FDA.

Conclusions de recherche

Les prétentions de la réflèxologie étant tellement éloignées de la réalité scientifique, les évaluer serait une perte de temps. Toutefois, quelques chercheurs compétents en ont investigué.

  • La première étude que je connais a été supervisée par William T. Jarvis, Ph. D., professeur de méthodes de recherches à Loma Linda University. Utilisant des questionnaires, 70 sujets ont été demandés de déclarer s'ils avaient des problèmes de santé depuis deux ans dans une de 43 zones anatomiques. Les données ont été comparées avec les données rapportées par un réflèxologue. Les résultats n'étaient pas différents de ce qu'elles auraient été si simplement devinées. Pour empêcher le réflèxologue de demander des questions ou d'observer des indices subtiles, les sujets de l'étude ont été demandés de garder le silence et un rideau a été placé de telle façon que seulement leurs pieds étaient visibles au réflèxologue [12].
  • Dans une autre étude, 35 femmes présentant le syndrôme pré-menstruel (PMS) ont été choisies au hasard à la réflèxologie d'oreille, main et de pieds ou à une thérapie placébo faite sur des points reflexes sans signification. Les femmes ont gardé un quotidien de 38 symptômes possibles sélectionnés de questionnaires de recherche antérieurs sur le PMS. Le groupe traité a rapporté moins de symptômes de façon significtive que le groupe placebo, et ces améliorations ont persisté pendant 2 mois après le traitement. Plusieurs femmes de ce groupe se sont endormies durant les scéances de 30 minutes et ont rapporté se sentir plus énergétiques durant la journée suivante. Le groupe placébo a rapporté qu'elles pensaient avoir reçu le vrai traitement de réflèxologie. Les auteurs notent, toutefois, qu'il était très difficile de développer un groupe contrôle placébo fiable, ce qui a probablement été une lacune ou imperfection de l'étude. Normalement, la réflèxologie est apaisante, mais le traitement placébo a été décrit comme "soit trop léger ou trop rude." [13] Donc les différences auraient pu être des différences dans la qualité du massage administré. L'étude suggère que le massage peut soulager les symptômes du PMS, mais il est sans valeur en ce qui a trait au supposé lien entre les points réflèxes et les organes.
  • Dans une autre étude, trois réflèxologues d'expérience ont examiné 18 adultes présentant une ou plus de 6 conditions spécifiques identifiées dans leurs dossiers. Les données ne montraient pas de lien entre le diagnostic médical du patient et les conclusions du réflèxologue [14].
  • Une autre étude a comparé les effets de réflèxologie des pieds, d'un massage simple, et la conversation de 130 patientes qui venaient de subir une chirurgie gynécologique abdominale sous anesthésie générale. Les patientes ont été quesionnées comment elles se sentaient, et les données ont été enregistrées sur leur condition générale, l'intensité de la douleur, leurs selles, leur miction et leur sommeil, depuis la veille de la chirurgie jusqu'à la 10e journée post-opératoire. Le massage simple a été le plus relaxant, une expérience positive, tandis que la réflèxologie des pieds aurait eu des effets variés, dont certains étaient négatifs. Les chercheurs ont conclu que la réflèxologie des pieds n'est pas efficace dans des situations aigues post-chirurgicales en gynécologie et peuvent occasionnellement causer des douleurs abdominales [15].
  • Une autre étude a examiné la prétention populaire que la réflèxologie aurait un effet bénéfique sur l'asthme. Dix semaines de réflèxologie active ou simulée (placébo) ont été comparées dans un essai contrôlé de 40 patients externes présentant de l'asthme. Les épreuves de fonction respiratoire ('un peak flow' [débit expiratoire maximal'] matin et soir, et une spirométrie hebdomadaire à la clinique) n'ont pas changées. Les résultats subjectifs (la description des symptômes, les inhalations de béta2 et la qualité de vie) ainsi que la sensibilisté bronchique à l'histamine étaients améliorés dans les deux groupes, mais aucune différence significative n'a été trouvée entre le  groupe recevant le traitement actif et le groupe recevant le traitemen simule de réflèxologie. Les chercheurs ont conclu que la réflèxologie n'avait pas d'effet bénéfique dans l'asthme autre qu'un effet placébo [16].

Conclusion

La réflèxologie est basée sur une théorie absurde et n'a pas pu être démontrée comme pouvant influencer le pronostic d'aucune maladie. Faite doucement, la réflèxologie est une forme de massage des pieds relaxante temporairement. Si elle vaut 35$ à 100$ par scéance ou si elle est plus efficace qu'un massage de pieds ordinaire est le choix de l'individu. Les prétentions que la réflèxologie soit efficace dans le diagnostic ou le tratement de maladies doivent être ignorées. De telles prétentions peuvent causer un délai dand les soins médicaux nécessaires ou en analyses non nécessaires chez les personnes qui sont concernées par des conclusions suite à la reflèxologie.

Références

  1. Kunz K, Kunz B. The Complete Guide to Foot Reflexology (Revised). Albuquerque, NM: Reflexology Research, 1993.
   2. Sachs J, New York: Dell Publishing, 1997.Berger J. Reflexology: The A-Z Guide to Healing with Pressure Points.
   3. Benjamin. Eunice D. Ingham and the development of foot reflexology in the U.S. Massage Therapy Journal, Winter, 1989.
   4. Carter M. Helping Yourself With Foot Reflexology. Parker Publishing Company, 1969.
   5. Carter M. Hand Reflexology: Key to Perfect Health. West Nyack, N.Y. : Parker Publishing Company, 1975.
   6. Carter M. Body Reflexology: Healing At Your Fingertips. Parker Publishing Company, 1983.
   7. Spencer R. Mildred Carter announces a new health breakthrough! Blessed relief from 34 common ailments with new body reflexology. Parker Publishing Co., West Nyack, N.Y. Undated flyer received in 1993.
   8. Wills P. Integrating colour with reflexology. Positive Health Magazine, Jan/Feb 1997.
   9. Let us introduce ourselves. International Institute of Reflexology Web site, accessed Feb 25. 2002.
10. Byers D. Quoted in Somatic Standard 5(1):5, April 2002. Big Sky Institute, Helena, Montana.
11. Walsh K. The regulatory net. Massage Magazine, March 30, 2001.
12. Jarvis WT. Reflexology. NCAHF Web site, accessed Feb 25, 2002.
13. Oleson T, Flocco W. Randomized controlled study of premenstrual symptoms treated with ear, hand and foot reflexology. Obstetrics and Gynecology 82:906-911, 1993.
14. White AR and others. A blinded investigation into the accuracy of reflexology charts. Complementary Therapies in Medicine 8:166-172, 2000.
15. Kesselring A. Foot reflexology massage: A clinical study. Forsch Komplementarmed 6 Suppl 1:38-40, 1999.
16. Brygge T and others. Reflexology and bronchial asthma. Respiratory Medicine 95:173-179, 2001.

Cet article a été revisé le 25 sept. 2004. Traduction faite le 12 janv. 2010

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© 2018 Dr Stephen Barrett (version anglaise)
© 2018 Les Sceptiques du Québec (version française)